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ゴルフ偉人伝【ゲーリー・プレーヤー】

アーノルド・パーマー、ジャック・ニクラスと共に「ビッグ3」と呼ばれ、男子ゴルフ界の活性化に貢献したゲーリー・プレーヤー。スター選手のパーマーや「帝王」ニクラスに比べると、あまり目立たない印象が強いかもしれません。

しかし実を言えば、ジーン・サラゼン、ベン・ホーガンに次ぐ史上3人目のグランドスラマーなのです。今回は「南アフリカの黒豹」と呼ばれた名手、ゲーリー・プレーヤーをフィーチャーします。

南アフリカ出身のゴルファーとしてキャリアグランドスラムや殿堂入り

南アフリカ出身のゴルファーとしてキャリアグランドスラムや殿堂入り

南アフリカのヨハネスブルグで、金鉱山技士である父のもと、3人兄弟の末子として生まれたゲーリー・プレーヤー。母親を亡くした8歳のとき、軍隊に入る兄からクラブを譲り受け、ゴルフを始めることになります。

最初はゴルフに対して、「軟弱なスポーツ」という先入観を抱いていたものの、地形や天候、風など、自然と対峙しながらプレーするゴルフに、どんどん魅了されていきました。

17歳でプロ転向後、故国の南アフリカやオーストラリア、ヨーロッパなどを回り、アフリカ出身ゴルファーの道を開拓。1956年の南アフリカオープン優勝を皮切りに快進撃が始まり、各国ゴルフツアーで勝星を重ねます。

1950年代後半からアメリカゴルフツアーにも参戦し、1965年、29歳で全米オープンを制し、アメリカ人選手以外で初めてキャリアグランドスラムを達成しました。

メジャー優勝記録は、マスターズ3勝、全米オープン1勝、全英オープン3勝、全米プロ2勝。通算9勝は、ベン・ホーガンと並ぶ歴代4位タイの記録です。サンシャインツアーでは、通算73勝という歴代1位の大記録を残しました。

1974年には世界ゴルフ殿堂が設立され、殿堂入りを果たしています。

自らを鍛え抜いて放つパワーショット

自らを鍛え抜いて放つパワーショット

プレーヤーの特徴のひとつは、鍛え上げられた肉体。若い頃から一日も休みなく筋力トレーニングに励み、現在も続けているという伝説があります。

トリプル・グランドスラムを達成したタイガー・ウッズを筆頭に、ウェイトトレーニングに重点を置いたアスレチックゴルファーが注目されていますが、その先駆けだったと言えるでしょう。

なぜ、プレーヤーは肉体増強にこだわったのでしょうか。理由は、身長168センチという小柄な体格にあります。

ビッグ3のパーマーとニクラスは、ともに約178センチ。10センチ以上も体の大きさが違うハンディを補うために、プレーヤーはハードトレーニングを自らに課し、パワーショットを繰り出せる体をつくったのです。

全身の筋肉を使ってフルスイングし、アメリカ男子ゴルフ界の大男たちと対等に渡り合うプレーヤー。その力強いスタイルに、日本の女子プロゴルファー宮里藍も影響を受けています。

黒色のゴルフウェアでプレー。人種差別をなくすために

黒色のゴルフウェアでプレー。人種差別をなくすために

2016年、マスターズ開幕前日の恒例行事であるパー3コンテストでは、ホールインワンを達成して喜ぶプレーヤーの姿がありました。

オーガスタ7番ホールの115ヤード。ショートアイアンで打たれたボールは、カップ右上から傾斜に沿ってカップインしたのです。80歳で健在ぶりを見せてくれましたが、トレードマークの黒いウェアも昔と変わりませんでした。

どの大会でも最終日に黒ずくめで臨むことから、「南アフリカの黒豹」「ブラック・ナイト」の異名で親しまれてきたプレーヤー。「黒は太陽の熱を吸収し、エネルギーを与えてくれる」と、黒を纏う理由を語っています。

しかし理由はもうひとつ。「アパルトヘイト(人種隔離政策)に抵抗する」という、強い意志の表れでもありました。

「プレーは白人、キャディは黒人」という通念がまかり通っていたアパルトヘイト時代に、キャディの黒人だけでつくられた自主的なゴルフツアーが存在していたのですが、そのゴルフツアーを支援した人こそが、このゲーリー・プレーヤー。

世の流れ次第では政治的に弾圧されかねない状況の中、プレーヤーはゴルフを通じて人種差別の撤廃を訴え続けていました。そんな姿に心動かされたのか、同じく反アパルトヘイトの考えを強く持つ、故ネルソン・マンデラもと南アフリカ大統領も、強力なうしろ盾となってプレーヤーの活動を支えていたそうです。

同じようにそのひたむきな姿勢に心動かされた人は数多いことでしょう。プレーヤーはそんな人々の希望となって、今も黒を纏い続けているのです。

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