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カーヌスティの悲劇
 全世界の心を打った
 18番でのショット

2016年のマスターズでまさかの逆転負けを喫したジョーダン・スピース選手。12番ホールでの2度のウォーターハザードが敗因でした。

失意のスピースを励ます人の中にはとあるゴルファーがいました。彼の名はジャン・ヴァン・デ・ヴェルデ。フランス出身のプロゴルファーです。実はウォーターハザードに対する彼の励ましは、ある特別な意味を持っていたのです。

数あるゴルファーを泣かせてきたカーヌスティ

数あるゴルファーを泣かせてきたカーヌスティ

1999年、第128回全英オープンが行なわれました。舞台はスコットランドのカーヌスティ・ゴルフリンクス。スコットランド特有の戦略性の高いコースで、延々と続くOBゾーンなど、イーグル狙いの強気ゴルファーでも、つい怖気つく程。

特に18番ホール(パー4)には、「バリー・バーン」と呼ばれる小川が流れており、さらに難易度を高めます。往年の名選手ゲーリー・プレーヤーをして「世界で最も難しい」と言わしめた、世界屈指の難コースでした。

しかもこの1999年は天候が悪く、雨のせいでラフが例年以上に伸びている状況。現地で解説していた青木功選手も、優勝スコアを6オーバーと予想する程コンディションは悪い状態だったのです。

苦労人ゴルファーが掴みかけた栄光

苦労人ゴルファーが掴みかけた栄光

誰もが悪戦苦闘するコースコンディションで、最終日まで首位を守ったのがヴァン・デ・ヴェルデ。好調の要因は、20メートル超えのバーディートライをも決めてしまう神がかったパッティングでした。

迎えた運命の最終日は、降りしきる雨の中でスタートします。高難易度のコースに優勝へのプレッシャーからか、ヴァン・デ・ヴェルデを含む上位選手はミスと好リカバリーの連発。その日の空模様のように、首位争いは混沌とします。

ただし、ヴァン・デ・ヴェルデのパッティングには、まだ神が宿っていました。じわりじわりと2位のジャスティン・レナード選手を引き離します。レナードが最終ホールでボギーを叩き、通算6オーバーでフィニッシュしたとき、18番を残して3オーバーだったヴァン・デ・ヴェルデへの声援は最高潮に達しました。

しかし、この大会前にヴァン・デ・ヴェルデを知っているファンは、ごく僅かだったはずです。というのも、十数年のプロ生活の中で目立った戦績は、欧州ゴルフツアーでの1勝のみ。過去に5度出場した全英オープンでの最高位も34位。本大会も、予選からの参加です。

苦労人の名にふさわしい彼が、ようやく立てた晴れ舞台。「ぜひ美酒を飲ませてあげたい」という思いは、会場を熱くし、ヴァン・デ・ヴェルデへの大きな声援になりました。

そしていよいよ18番ホール。ダブルボギーでも優勝という状況。しかもヴァン・デ・ヴェルデは、これまでの3ラウンドで2度バーディーを取っています。一体誰が、このあとの悲劇を予測できたでしょうか。

歓喜を飲み込んだバリー・バーン

歓喜を飲み込んだバリー・バーン

ドライバーでの第1打。ボールはフェアウェイの遥か右のラフへ。しかし、そこのラフは短く、まだ首の皮はつながっています。

しかし、第2打。ヴァン・デ・ヴェルデはグリーンを目指します。まるでアルバトロスやイーグル狙いの強引なゴルフ。ボールは観客席へ向かい、跳ね返ったあと石壁のヘリで弾んで、膝丈程もある深いラフに潜り込みます。

乱れたリズムは戻りません。3打目がバリー・バーンに入ってしまうと、ヴェルデは靴と靴下を脱いで、ウォーターショットを試みます。誰の目にも打てっこない程ボールは水中に沈んでいるのです。そのヴェルデの姿に、思わず涙してしまう女性観客もいました。

ヴェルデは結局1打罰を選択しますが、第5打もグリーン脇のバンカーへ。続くショットでグリーンオンし、残りは1メートル半。精神的ダメージが大きい中、7打目でようやくカップインしましたが、結果はトリプルボギー。全英オープンで最も長い18番ホールが終わりました。

勇姿の輝きは今も色褪せず

勇姿の輝きは今も色褪せず

その後のレナード、ポール・ローリー選手との3人で行なわれたプレーオフは、4ホール目でローリーが優勝します。

奇しくも18番ホールでの決着でした。このときもヴァン・デ・ヴェルデはティーショットを深いラフへ打ち込みます。2打目は刻むプレーを選択し、結果はボギーでした。

その後、2006年に欧州ゴルフツアーで1勝を挙げたヴァン・デ・ヴェルデ。現在はシニアでプレーしています。

成績のみを見れば、スターからは程遠い選手であるかもしれません。しかし1999年の全英オープンで、最も光った選手であったことは間違いないでしょう。その輝きは、今も多くのゴルフファンの心を照らしているのです。

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